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Noticia ampliada

Land Rover Oxford-Cambridge Far Eastern Expedition 1955

25-07-2014 | Juan Pedro Ponce

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Imitando las famosas regatas sobre el rio Tamesis, las dos universidades más famosas del Reino Unido se enfrentaron en 1955 a un viaje por tierra hasta el otro lado del globo.

El Oxford & Cambridge Far Eastern Expedition fue  realizado en 1955 por seis estudiantes de las dos universidades inglesas en  unos Land Rover Serie I desde Londres a Singapur y  regreso. La expedición fue patrocinada principalmente por Land Rover, que proporcionó los vehículos, unos modelos preserie que verian la luz un año después, no siendo los únicos sponsors,   más de 80 empresas, colaboradores e incluso particulares fueron aportando regalos y suministros, incluido whisky para los vasos plegables, así como numerosas donaciones monetarias.

Europa e Inglaterra estaban en plena post guerra y todos tenía que arrimar el hombro para que le expedición pudiera tomar la salida.
Estamos hablendo de los años 50 y hasta en Europa, las infraestructuras brillaban por su ausencia.

La BBC comenzó a emitir las imágenes a mediados de los 50 a instancias de Sir David Attenborough. Un libro relata la expedición, titulada First Overland, fue escrito por Tim Slessor dos años después del histórico viaje, y a partir de entonces la expedición ha sido considerada como la primera overland desde entonces. La promoción en los medios de la época y la cantidad de la película  que fue rodada son de importancia histórica, ya que no sólo se considera el primer viaje de este tipo  en un vehículo, sino que también proporcionan el último viaje por tierra registrado  a lo largo de la carretera de Ledo desde la India hasta la hermética  Birmania, ya que poco después del paso de los expedicionarios,  la frontera entre los dos paises fue cerrada y permanece aún.


El primer viaje "overland" de la historia, según los británicos.
Después de salir de Hyde Park, en el centro de la capital inglesa, la expedición cruzó el Canal de la Mancha en uno de los aviones de carga de  la Silver City Airways,  otro de sus patrocinadores, cruzando posteriormente,  Francia, Mónaco, la Alemania dividida, Austria, Yugoslavia (en zonas ahora que forman parte de Eslovenia, Croacia y Macedonia), Grecia, Turquía (cruzando el Bósforo en barco), Siria, Irak, Irán, Afganistán, Pakistán, India, Nepal, Birmania, Tailandia, Malasia y Singapur.

Esta fue la primera vez que esta ruta, o una similar, se había  intentado "en su totalidad por vehículos sobre sus propias ruedas", en alusión directa al Crucero Amarillo de Citroen, en el que tuvieron que desmontar los vehículos para cruzar el Nepal.  Sería uno de los más largos de todos los viajes por tierra, desde el Canal Inglés a Singapur. Varias expediciones lo habían intentado ya, y algunos había llegado incluso hasta los desiertos de Irán o de las llanuras de la India, pero ninguno había conseguido atravesar las montañas cubiertas de jungla de Assam y Birmania y cruzar desde el Norte de Tailandia, donde llegaron a recorrer 100 kilómetros abriendose paso a machetazos entre la espesa vegetación.

Numerosos elementos de la ruta habían sido previstos como  de alto riesgo en cuanto a la posibilidad de que los vehículos cruzaran esos  lugares aislados a que llegaran ser totalmente intransitable. Las largas jornadas por el inhospito desierto entre Damasco y Bagdad, la estrechas pistas de las montañas en Nepal, donde previamente solo habian pasado mulas, yaks y personas, la jungla malaya y , por supuesto,  el tramo más famoso de toda la ruta y que por sí solo ya era merito suficiente para inmortalizar este viaje, la Carretera Ledo, construida por el General Stilwell del Ejército de los EE.UU. durante la Segunda Guerra Mundial, desde Ledo, en la provincia de Assam en la India, a través de la unión Mong-Yu, con la carretera de Birmania en el norte del país . Este tramo de carretera, que había caído en gran parte por el mal estado después de la guerra era una zona controlada por los cazadores de cabezas, contrabandistas y bandidos, cruza 10 ríos principales y 155 arroyos secundarios, promediando un puente cada 4,5 km. Cada uno de ellos tenía que ser preventivamente verificado y controlado por los miembros de la expedición antes de cruzarlos y con frecuencia, la expedición tuvo  que arriesgarse y vadear algún ríos ya que el puente había desaparecido por completo y cuando el caudal era muy furte lo hacían, enganchados uno con el otro ,con los cabrestantes para ayudarse en el avance.

Finalmente el viaje duro seis meses y seis días, tiempo durante el cual la expedición había recorrido 29.000 kilómetros. Posteriormente y después de  3 semanas de descanso y relajación y un poco trabajo de campo, antes de enviar un coche a Rangún y uno a Calcuta en el camino de vuelta a Londres. Donde llegarona  en agosto de 1956, siendo recibidos como héroes.

Los vehículos.

Land Rover Serie I. Lo último en tecnología... de los años 50.

Los dos Land Rover Serie I Station Wagon,  que era su denominación oficial,  iban pintados de los colores de cada universidad, uno en color Cambridge Blue  y el otro en un tono un poco más oscuro que representaba a Oxford, fueron regalados a la expedición por Land Rover, y fueron sacados directamente de la línea de producción. Desde el punto de Land Rover  el viaje era a la vez un inmejorable test para el modelo que querian comenzar a producir  y una oportunidad publicitaria inmejorable antes de su lanzamiento comercial en  1956. estos 4x4 eran muy diferentes al anterior modelo de 1949 con el típico marco de madera modelo "Tickford", siendo construido con paneles de aluminio simples y atornillables en lugar de la compleja estructura de madera del modelo anterior. Además se incluyó el sobretecho Safari que posteriormente seria una seña de identidad de la marca y cuyo objetivo era mantener el interior del coche más fresco y posibilitar el andar sobre él.
El motor que montaba era un 2,0 litros que sustituia al 1.6 de gasolina con unas novedosas luces interiores y respiraderos en el techo. A los modelos de la expedición se les incluyo dos jerricans de 20 litros cada uno a cada lado de la aleta delantera más otro de mayor capacidad en su interior. Los dos montaban un winches mecánicos y diversos material de rescate.

Imágenes: Land Rover y archivo

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